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万物互联时代,三问电信运营商物联网平台应如何演化?

2017年4月20日 07:23  水煮通信  作 者:陈志刚

除了低头走路,或许电信运营商们更应该抬头看看天了,我是说运营商在蒙眼狂奔寻求大规模连接数增长的转型过程中,应该沉下心来冷静的思考到底什么样的物联网平台才能适应整个经济数字化转型的需要,不要再重蹈失落的互联网十年的覆辙。

当然,持有这个观点,是因为我认为万物互联时代有两件事情对于电信运营商回答产业链的中心地带至关重要,一是高速广域深度的带宽覆盖即网络依然是决定性的竞争优势,以及(二)平台以及具备自增长特性平台经济将是决定电信运营商能够在利基化的市场长期保持增长性的核心。

在本文讨论的范围,平台我主要是指物联网平台,或者说叫IOT平台,从电信运营商的视角观察,物联网平台是介于机器设备与应用之间的中间件性质的平台,这个平台起到的作用有三,聚合电信运营商的网络和运营能力对外屏蔽掉细节,这是其一;简化各类终端、传感器、机器的控制管理对应用屏蔽掉细节,这是其二;聚合数据以及聚合产业资源形成平台型的经济。华为有一个关于物联网平台的观点,我觉得说的有道理,暨物联网平台是物联网价值链的锚点,承担联结聚合,应用使能的角色。

自从M2M时代,其实物联网平台的定位就不曾发生本质的变化,但是坦率的说,包括中国运营商在内的全球运营商在M2M时代既没有获得足够的经济利益,也是种处于产业的边缘和被动的地位,尽管有电信运营商试图在纯管道模式之外向客户提供更多的增值服务或者整合上下游产业资源,却并没有取得成功,其主要原因在笔者看来以通信网络增值服务为主的发展模式缺少足够的刚性也不具备粘性,尤其是对客户而言,并不能带来显著的成本降低或者收益递增,而无法说服市场为这些增值服务付费。

那么站在今天这个时点上,我们讨论物联网平台(暨IOT平台)的演化到底和以前有什么不同了呢?

其实最大的不同是整个移动通信产业已经达成了基本共识:要把机器用户市场作为未来主要的目标市场,其标志性的事件是2016年6月份NB-IOT的标准正式发布,整个移动通信产业为万“物”(Things)的连接提供从芯片、终端、网络、平台、运营、应用全方位一体化的解决方案,如果你看看列在这个标准之后的名单,你就会发现,这也是整个信息产业的巨头们的共识,这份名单包括芯片巨头高通、英特尔、电信设备巨头华为、爱立信、全球主要运营商中国移动、AT&T,当然,这个名单还很长,我想表达的核心观点是站在今天的时点看物联网平台,我们实际上是站在已经联合起来的巨头们的肩膀上思考如何重构平台的问题的。

当然,从产业需求的角度,今天的时点也与2008年物联网概念初始的时间不同。一是全球以制造业升级转型为代表经济结构升级催生了数字经济,对连接和数据的需求成为基本要素,尤其是数据被视为新的能源要素;二是全球经济进入下行通道,不景气提高了企业降低成本的诉求,精益管理和基于数据的生产、决策、销售已经成为企业生存的基本需求。所以,作为以依靠资源和投资驱动工业经济不同,数字化的进程越快,越需要无所不在的移动宽带覆盖以及能够融合计算、连接、数据为一体的平台。

全球的电信运营商们也早已经意识到这种变化,一方面积极调整战略,在定位上都把“物”(Things)作为主要的连接对象,一方面积极部署以NB-IoT和eMCT为代表的新网络,并加速推动5G的标准化,更为重要的是都把物联网平台列为达成战略目标的关键锚点。

典型的代表包括AT&T、中国移动、Verizon、中国电信以及欧洲的西班牙电信。AT&T是最早在M2M市场尝到甜头的运营商,因此在IOT时代一道来,AT&T就开始积极布局,就在本月,AT&T为自己的物联网平台整合了数据分析能力,其目标是为自己的客户提供数据资产的挖掘和分析服务。中国移动是全球另一家对物联网市场表现出浓厚兴趣的运营商,早在2006年就已经推出自己的M2M平台,此后还建设了全球第一个物联网专网,也推出了自己的物联网开放平台OneNet平台,由专业公司独立运营。

对平台有兴趣的不只是电信运营商,互联网巨头也虎视眈眈,亚马逊、阿里巴巴、百度也都陆续上线了自己的物联网平台,与电信运营商依托网络资源优势不同,数据和计算成为互联网巨头平台生长的基础。

那么,电信运营商的物联网平台演化路线应该是什么样的,才能控制住这个价值链锚点?

我认为电信运营商应该从提出“正确的问题”开始,因为只有提出正确的问题,才能得到正确的答案,所以对于物联网平台演化路线,第一个问的正确问题应该:(一)碎片化的市场需求与寻求规模效应的集中化运营如何达到平衡,这个问题的本质是电信运营商已经习以为常的统一、集中化物联网平台应该如何部署和运营的问题。

关于这个问题,电信运营商现实的操作方案是大多是全网集中部署,或者多中心部署,好处显而易见,但是挑战也是重重,本地化的业务需求需要快速响应,全球化的机器资产流动又需要应对跨越时间和空间的长流程支撑,以及机器数据资产的安全性和敏感性使得客户对数据隐私保护疑虑重重。

但是显然电信运营商的物联网平台不能走老路,为每个行业每个应用都以定制的方式竖起一个个烟囱平台,而解决问题的关键或许在于,我们应该分清楚哪些应该更靠近客户的边缘,哪些更应该集中起来获得规模效应,又如何回应数据资产的安全保护敏感性关切。

首先就物联网平台整体而言,电信运营商应该采用云化、多中心的部署策略,云化的含义笔者认为既包括在基础设施层面依托云计算技术实现资源的灵活管理也包括能够支持大型客户私有云部署以及中小客户公有云服务的需求,而多中心则有两层含义,一层是以地域为中心借助云计算技术实现满足本地需求的平台分裂,第二层是以行业属性为中心,通过预装行业应用或者与行业平台集成满足行业的个性化需求的平台分裂。暨在逻辑上看物联网平台是统一集中的,但是实际上又是多中心、分布式的。

主流的物联网平台提供商已经意识到这个问题,华为在其物联网平台解决方案中就提出了物联网平台支持从公有云部署到私有部署,从入驻式到托管式以及数据库物理隔离的多租户模式,分别面向大型客户以及中小客户和对数据敏感的客户。

物联网平台的云化、多中心部署方式只是解决了问题的一个方面,那么第二个应该问的问题什么应该是物联网平台的核心能力?或者说电信运营商物联网平台的差异化优势应该如何构建。

显然电信运营商不应该漫无目标的寻求差异化,除非这些差异化能够满足客户需求且能够带来利润增长,如果比照计算、存储、带宽是构成互联网的原子要素,那么我认为可以把计算、连接、数据看做是构成物联网平台的原子要素,从这个角度,物联网平台显然在核心能力上就超越了M2M时代以通信能力为核心生产力要素的模式,计算服务和数据服务成为两个更为基础的平台组成要素。

我们可以通过两个案例来观察产业的趋势,一是AT&T,其物联网平台就包括了数据存储和设备管理平台M2X、应用开发部署Flow以及专门为汽车行业服务的AT&TDrive平台,随着市场发展,AT&T把数据分析服务作为扩大平台优势的关键,比如与IBM的Watson IoT平台、Bluemix和IBM Cloud进行集成,为IOT的开发者和用户提供数据分析服务。二是华为的物联网平台解决方案,这家电信设备巨头内置大数据分析能力于平台中,以满足海量连接产生的海量数据处理、分析、预测等需求,一些物联网平台提供商都把数据分析作为物联网平台的核心组件,开始集成大数据以及机器学习技术,华为此举显然是为了满足物联网平台对客户数据资产运营和管理的需求。

所以,计算服务和数据运营服务应该成为电信运营商物联网平台差异化拼图的新重心,不过当前的隐忧是电信运营商依然习惯于基于连接增值服务寻求差异化,还在专注于构建云管端的物联网体系。

我认为,物联网平台的长期竞争优势取决于两个要素,一是连接的物(Things)的规模,二是海量数据资产的运营能力,电信运营商必须注意到第二个要素,因为这是目前整个电信行业缺乏还不擅长的领域。

但是数据资产运营显然并非是电信运营商的强项,这就不得不需要我们对电信运营商物联网平台演化提出第三个问题,暨应该如何构建开放安全的体系满足向应用的使能。

工业互联网平台的领头羊GE或许能够给我们一些启发,在依托自己的制造资源优势推出工业互联网平台Predix平台之后,GE主要做了三件事情,一是采取开放战略,把Predix向全球的开发者开放,支持全球的开发者基于Predix开放工业互联网应用;二是不断收购和整合行业应用以及数据分析能力内化到自己的平台中,比如2016年收购了墨尔本建筑自动化创业公司Daintree Networks Digital,并与微软Azure合作,提高从工业数据资产获取有价值的信息能力。

所以对于电信运营商的物联网平台来说,实现数据资产创新运营的路径也应该是开放和整合策略,华为提出了一个预装行业套件的概念,可以看做是电信行业整合外部应用,与GE的工业互联网平台具有异曲同工效应的模式,所谓预装行业套件,是指物联网平台需要在应用层面整合行业领头羊的应用,构建面向整个垂直行业的端到端服务。在这方面,巨头们的想法可以说不谋而和:GE与中国电信合作开拓工业互联网应用,华为与GE合作开拓数字化解决方案,GE与海尔合作推广Predix平台。所以,这是GE做的第三个事情。

而开放则是数据资产运营的关键,开放战略并非只是面向开发者和客户的开放,就物联网平台整体而言,达成数据资产的有效运营,必须在设备数据整合、第三方平台整合以及开发者开放三个角度都奉行开放的运营商策略,一是在设备数据整合方面,鉴于物联网设备接入的协议现状,必须支持从从MQTT、Hlink到Coap等多种协议的支持,而在网络接入商,应该积极推动NB-IOT和eMTC为代表的广域物联网接入;二是必须具备与第三方平台整合的能力,满足数据资产和能力的共享整合;三是对开发者的统一开放接口、工具以及服务和运营支持。这些事情所有的目标只指向一件事情,暨数据资产有效运营和生态构建。

当然,我不得不指出的是,数据安全和隐私将使得电信运营商的物联网平台面临巨大的挑战,这也是物联网平台演化中,应该置于首位的需要考虑的问题。

所以,总结而言,站在今天的时点上,电信运营商的物联网平台演化,应该是以生态构建为出发点,围绕数据资产运营构建核心能力,基于自己的网络管道和运营能力优势,通过整合和开放运营策略,形成差异化的竞争优势,最近在与业内人士交流时,有观点认为电信运营商某些运营能力与物联网平台的融合,或许是形成差异化的一个切入点,比如计费能力,如何更加靠近客户侧,以满足碎片化、多变、灵活的成本和预算管理,又能实现集中化策略管控,或许是一个值得业界思考的方向。

总而言之,电信运营商的物联网平台演化,的确道路一个未雨绸缪,提前规划和思考的阶段了,谨以此文希望引发业界更多思考。

编 辑:赵志伟
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